“Nariz electrónica” a la caza de hongos y bacterias

14 diciembre 2012

  • Instrumento de medición de Astrium para proteger la salud de la tripulación de la ISS
  • La “nariz electrónica” será lanzada hacia la Estación Espacial Internacional el día 19 de diciembre

Cuando el 19 de diciembre la próxima tripulación de la ISS despegue a bordo de un lanzador Soyuz camino de la Estación Espacial Internacional, llevará en su equipaje una “nariz detectora” electrónica que ha sido desarrollada por Astrium, la compañía europea líder del sector espacial. Con esta “nariz electrónica” (E-Nose) se medirá la presencia de hongos y bacterias en el segmento ruso de la Estación Espacial. La E-Nose es un proyecto del organismo oficial alemán de tecnología aeroespacial (DLR) en el que Astrium desempeña la función de contratista principal.

Mediante la E-Nose se detectará la presencia de organismos microbiológicos (cultivos de bacterias y hongos) tanto en términos cualitativos como cuantitativos. La monitorización es importante porque una exposición prolongada a bacterias y hongos puede suponer un peligro no desdeñable, tanto para los aparatos de la ISS como para los miembros de su tripulación. Con este dispositivo de análisis especialmente diseñado, los astronautas pueden llevar a cabo mediciones en todos los rincones imaginables del denominado “módulo de servicio”. También llevarán consigo un “Targetbook” (traducible como “cuaderno de objetivos”) en el que se encuentran muestras de diversos materiales: aluminio, material de placas de circuitos impresos, material de etiquetas identificativas para cableado y Nomex (tela ignífuga que se utiliza, por ejemplo, en los monos que visten los bomberos o los pilotos de F1). Sobre estas muestras se pueden depositar cultivos biológicos que los astronautas medirán cada dos meses. Tras un período de observaciones de aproximadamente seis meses, se enviará a la Tierra el Targetbook, cuyas muestras se evaluarán en el Instituto para Cuestiones Biológicas y Médicas, con sede en Moscú, en colaboración con EADS Innovation Works, la organización corporativa de investigación de EADS.

Al sistema de medición construido por Astrium es llamado la “nariz electrónica”, ya que registra “perfiles” específicos de los olores mediante el empleo de diez sensores semiconductores distintos. A tal efecto se aprovechan las propiedades específicas de las moléculas de gas que emiten los cultivos biológicos; éstas se forman con el metabolismo de los cultivos y son específicas a cada tipo. Mediante la estimulación de los diversos sensores se pueden replicar también en el “laboratorio terrestre” los perfiles de olores específicos. Los datos recogidos en la Estación Espacial se compararán con aquellos “entrenados” en Tierra, para poder encontrar coincidencias entre unos y otros.

En comparación con el método clásico de toma de muestras (frotis) con su consiguiente “procesado” en incubadora –y que en la ISS sólo se puede llevar a cabo con conocimientos expertos y empleando una gran cantidad de tiempo– la nueva “nariz electrónica” posibilita un análisis casi en tiempo real de la situación a través de la conexión de datos con la estación terrena.

El director de proyecto en Astrium, Thomas Hummel, está convencido de su utilidad: “a largo plazo, el empleo de un dispositivo de medición de este tipo podrá suponer una importante aportación no sólo al conjunto de la Estación, sino también a la seguridad de la tripulación a bordo de la ISS y también a la de las tripulaciones en futuras misiones de larga duración (con destino Marte, por ejemplo)”. También son posibles otras áreas de aplicación aquí en la Tierra, como en el transporte aéreo de viajeros o en submarinos.

Acerca de Astrium

Astrium es la empresa número uno en tecnología espacial de Europa y la tercera del mundo. En 2011, Astrium obtuvo una cifra de negocios cercana a los 5.000 millones de euros con 18.000 empleados en todo el mundo, principalmente en Francia, Alemania, Reino Unido, España y los Países Bajos.

Astrium es la única compañía europea que cubre en su totalidad el espectro de sistemas y servicios espaciales, tanto civiles como de defensa.

Sus tres unidades de negocio son: Astrium Space Transportation, dedicada a lanzadores e infraestructura orbital; Astrium Satellites, para todo lo que respecta a ingenios espaciales y segmento terreno; y Astrium Services, que se ocupa de soluciones exhaustivas, fijas y móviles, punto a punto, que abarcan comunicaciones vía satélite y redes, tanto protegidas como comerciales, equipos y sistemas de comunicaciones satelitales de alta seguridad y de difusión, así como los servicios personalizados de geoinformación en todo el mundo.

Astrium es una filial propiedad al cien por cien de EADS, líder mundial en aeronáutica, defensa y servicios relacionados. En 2011, el Grupo –compuesto por Airbus, Astrium, Cassidian y Eurocopter– generó unos ingresos de 49.100 millones de euros con una plantilla de más de 133.000 empleados.
 

Nota para los redactores

La e-Nose es un proyecto en colaboración, impulsado por el DLR (el organismo oficial alemán de investigación aeroespacial) y dirigido por Astrium (Friedrichshafen) en calidad de contratista principal. El socio científico es el Insituto de Cuestiones Biológicas y Médicas con sede en Moscú, que, entre otros cometidos, está a cargo de la salud de la tripulación de la ISS. De las cuestiones de tipo científico-biológico se ocupa EADS Innovation Works – la organización corporativa de investigación de EADS – de Múnich, así como el Centro de Investigación Medioambiental y Tecnologías Sostenibles (UFT) de Bremen. Como base para el diseño de la e-Nose se utilizó un dispositivo medidor comercial de la compañía AirSense, de Schwerin (Alemania).

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