FASES – Experimentos "non-stop"

Friedrichshafen29 mayo 2013

  • El transbordador ATV-4 llevará el centro de experimentación de Astrium a la Estación Espacial Internacional
  • 44 experimentos de líquidos sobre una cinta transportadora
  • ESA investigará emulsiones en condiciones de ingravidez

Cuando el carguero espacial europeo ATV-4 despegue a principios de junio en su misión al espacio, llevará a bordo “suministros científicos”, así como numerosas provisiones para la Estación Espacial Internacional (ISS). Uno de los experimentos es FASES (Fundamental and Applied Studies in Emulsions Stability, Estudios fundamentales y aplicados en estabilidad de emulsiones) desarrollado y construido por Astrium, la empresa espacial número uno de Europa, para la Agencia Espacial Europea (ESA). El objetivo de FASES es investigar el comportamiento de las emulsiones en condiciones de ingravidez. Las emulsiones juegan un papel importante en muchos campos industriales; por ejemplo, en la producción alimentaria, en la industria cosmética y farmacéutica y también en la industria petrolífera. FASES se utilizará dentro del Laboratorio de ciencias de fluidos (Fluid Science Laboratory) del Módulo europeo Columbus.

Al igual que las comidas van pasando por los comensales en un bar de sushi, la “cinta transportadora” desplaza las celdas experimentales (conteniendo cada una de ellas un mililitro) a dos estaciones de medición. El recorrido a través del interior del dispositivo se determina y registra claramente. Una vez que han llegado a ambos instrumentos de diagnóstico, pueden iniciarse los experimentos reales. La Unidad de acondicionamiento térmico (TCU), con su microscopio correspondiente, es la responsable del grupo de muestras transparentes, mientras que los tipos de muestras no transparentes se analizan en el Calorímetro de escaneado diferencial (DSC) en los procedimientos de comprobación determinados.

Como algunas de las mezclas de líquidos tienen una vida limitada inferior a dos meses, es necesario respetar estrictamente los plazos para el llenado de los contenedores de muestras y su introducción en el ATV-4. FASES es por tanto una “carga de última hora”, es decir, pertenece a los últimos artículos de carga que se suben a bordo del “Albert Einstein”.

44 contenedores minúsculos de muestras

Astrium es el contratista principal para la ESA, y es responsable del desarrollo, la integración, la comprobación y la certificación de FASES. La caja de FASES, poco impresionante exteriormente, aunque tan sólo pesa 35 kilos y mide 40x28x27 cm. contiene, entre otras cosas, 44 pequeños contenedores de muestras rellenos de líquido, dos unidades de diagnóstico y una cinta transportadora.

Se han desarrollado dos diferentes tipos de celdas experimentales para FASES, que se llenan con mezclas definidas de modo preciso de agua ultrapura, parafina y hexano y que difieren en términos de composición y concentración. Los investigadores las separan posteriormente en emulsiones transparentes (ITEM) y no transparentes (EMPI).

La tripulación de la ISS deberá descargar FASES inmediatamente después del acoplamiento del ATV-4 a la Estación Espacial. El objetivo es procesar estas celdas con vida limitada en un plazo de unos pocos días en el laboratorio de Física de fluidos Columbus (Columbus Fluid Physics) tras su llegada a la ISS. Los experimentos adicionales deberán llevarse a cabo dentro de un período de tiempo de 6 a 8 meses. Durante dicho tiempo, los datos se descargarán los datos para ser analizados por los investigadores.

Astrium y el ATV

Astrium es responsable asimismo, en nombre de la Agencia Espacial Europea (ESA), del desarrollo y la construcción del ATV. La producción de unidades ATV, así como la preparación de la misión y el soporte operativo son elementos constituyentes del contrato de explotación que engloba la operación y la logística de las secciones europeas de la Estación Espacial Internacional. El “Albert Einstein”, el cuarto carguero espacial se encuentra ahora en su camino hacia la ISS. Actualmente se está ensayando el quinto trasbordador, el “Georges Lemaître” (cuyo lanzamiento está programado para mediados de 2014) por vez primera como una unidad completa para comprobar su aptitud para el vuelo y su funcionalidad.

 

Acerca de Astrium

Astrium es la empresa número uno en tecnologías espaciales de Europa y la tercera del mundo. Astrium es la única compañía en el mundo que cubre la totalidad del espectro de sistemas, equipos y servicios espaciales, tanto civiles como de defensa.

En 2012, la cifra de negocios de Astrium fue de más de 5.800 millones de euros y su plantilla en todo el globo sumaba cerca de 18.000 empleados.

Sus tres unidades de negocio son: Astrium Space Transportation, contratista principal europeo para lanzadores, sistemas orbitales y exploración espacial; Astrium Satellites, proveedor de primera línea de soluciones de sistemas de satélite, que incluye ingenios espaciales, segmentos terrenos, cargas útiles y equipos; y Astrium Services, socio de servicios espaciales para misiones de crítica importancia y proveedor de soluciones completas –tanto fijas como móviles– que abarcan tanto comunicaciones vía satélite como redes –ya sean protegidas o de índole comercial– además de servicios personalizados de geoinformación, en todo el mundo.

Astrium es una filial propiedad al cien por cien de EADS, una empresa líder en todo el mundo en el sector aeroespacial, de defensa y de servicios relacionados. En 2012, el Grupo, que comprende Airbus, Astrium, Cassidian y Eurocopter, generó ingresos por valor de 56.500 millones de euros y dio empleo a una plantilla de casi 140.000 personas.

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